Junio 2014

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Rebuscar en el origen de los Harlem Hamfats es muy interesante porque se abren infinidad de posibilidades e ironías. Empezamos:

Los Harlem Hamfats fueron una banda de Chicago formada por 8 músicos de diferentes procedencias. En realidad ninguno de los miembros era ni de Harlem ni de Nueva York. Además, hay bastantes opiniones y teorías sobre las raíces y el significado de la palabra ‘hamfat’: algunos la relacionan con el argot que se utilizaba en Estados Unidos durante los años 20 para hablar de algo de segunda categoría, otros creen que se refiere concretamente a una carne de cerdo más barata y de menos calidad que la parte magra del jamón. También hay quien sugiere que ‘hamfat’ era el nombre de un material usado por la gente pobre y de campo para engrasar instrumentos musicales, y además está la teoría de que la palabra alude a una mezcla de grasa y corcho quemado que los actores de minstrel empleaban como maquillaje para pintarse la cara de color negro.
En cualquier caso, lo único que está claro es que el nombre fue escogido en tono cómico ya que los miembros de la banda fueron brillantes músicos y compositores.

Fue el productor J. Mayo Williams quien juntó a estos músicos con el objetivo de crear una banda que se dedicara exclusivamente a sesiones de grabación y acompañamiento de solistas y vocalistas. Las diferentes procedencias de los músicos (Mississippi, New Orleans y Chicago) le daban al grupo una gran versatilidad que les permitía interpretar Hot Jazz, Blues y Swing en una mezcla de estilos que marcaron notablemente el camino hacia el Rhythm & Blues y el Rock & Roll.

Liderados por Herb Morand y Joe MacCoy (el principal compositor), los Harlem Hamfats produjeron una extensa lista de estándares de Jazz versionados por grandes músicos como Count Basie, Blind Willie McTell, Howlin’ Wolf, etc.
Uno de sus temas más reconocibles es “Why Don’t You Do Right?”, escrito por Joe McCoy e incluido en sus grabaciones de 1936 bajo el nombre de “The Weed Smoker’s Dream”. La canción original tiene numerosas referencias al negocio de las drogas, las apuestas y la prostitución, con un claro tono cínico al añadir la coletilla “Why don’t you do now, like the millionaires do. Put your stuff on the market and make a million too”, cada vez que se menciona uno de estos negocios. Pero pasado un tiempo McCoy la reescribió refinando la composición y cambiándole la letra por completo, conviertiéndola en “Why Don’t You Do Right?”, en la que una mujer le reclama a su pareja que se gaste el dinero en ella y no en otras mujeres o en alcohol (temas muy frecuentes durante la depresión y la ley seca).
Y es que muchas de las letras de los Harlem Hamfats trataban de una forma muy clara y directa temas como el sexo, el alcohol y las drogas, hecho que pudo dificultar que su música fuera ampliamente distribuida.

 

WEED SMOKER’S DREAM
[Joe McCoy (guitarra y voz), Charlie McCoy (guitarra y mandolina), Herb Morand (trompeta y voz), John Lindsay (contrabajo), Odell Rand (clarinete), Horace Malcolm (piano), Freddie Flynn (batería), Pearlis Williams (batería)].

 

WHY DON’T YOU DO RIGHT?
[Lil Green (voz), Big Bill Broonzy (guitarra), Simeon Henry (piano), Ransom Knowling (contrabajo)].


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